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「戳熊鼻子」採檢 科學家冒生命危險研究動物COVID-19病毒

追蹤動物身上的病毒如何變異,有助預防下一個動物傳人疾病大流行

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科學家深入熊穴為冬眠的熊採檢(圖/美聯社)

科學家深入熊穴為冬眠的熊採檢(圖/美聯社)

(台灣英文新聞 / 黃紫緹 綜合報導)新冠肺炎(COVID-19)延燒至今,除了人類受害,多種動物也難倖免,為了研究病毒是如何在野生動物間傳播,一組科學家正上山下海,深入惡劣環境,冒著與猛獸接觸的風險,就盼能多了解病毒一分,避免再有突變株跳回人類身上,釀成下一場公衛災難。

這場疫情提醒了世人,人與動物的健康是如何息息相關。雖無確切證據,但科學家多將本次病毒宿主指向蝙蝠,直接或間接透過武漢市場販售的「野味」傳染給人。根據美聯社,至今美國已有24州傳出野生動物染疫,亦有研究顯示,加拿大安大略省的某名患者疑似被鹿傳染了高度變異株。

這組科學家正在北美保育區展開野生動物大追擊,尋找熊、鹿與狼的蹤跡,研究這些混雜相處的動物,會否成為病毒的「大毒窟」。天寒地凍的滋味已不好受,還要將COVID試劑塞入熊的鼻子採檢,簡直是置生死於度外。

在此行動中,一名研究人員差點被狼咬。也有人得搭著沒有門的直升機,在呼嘯的冷風中尋找動物,鎖定了一頭鹿後,從上空撒網逮住牠,為其採檢、套上追蹤環、收集血液樣本。駕駛雪地機車更成了日常,方能在漫天大雪中尋得熊的巢穴。

除了確認這些動物是否染疫,病毒擴散至野生世界的範圍有多廣,更重要的是,研究哪些動物可能成為中間宿主。為了感染生物,病毒的棘蛋白作為「鑰匙」,必須找到動物細胞的「鎖」。每個物種的鎖各異,解鎖的難易也不同。一旦解鎖了,進入生物體內,病毒大量複製的同時也會任意突變,若人類接觸到染疫動物,只要一人就可能把疾病擴散到整個人類社會。

科學家甚至懷疑,高傳染力的Omicron病毒株可能是源自動物,而非人類身上。紐約下水道也驗出了非常特殊的變異種,恐怕是來自老鼠等動物。就怕某些突變種會在特定野生動物身上伺機而動,如往往無症狀的鹿,待時機成熟,就殺個人類措手不及。

除了加強追蹤監測,杜絕非法野生動物交易及停止破壞其棲地的行動,或多或少都能避免新種病毒「越境傳人」。聯合國糧農組織、世界動物衛生組織及世界衛生組織,也紛紛呼籲各國將動物新冠病毒監測工作列為首務,防患於未然。

「戳熊鼻子」採檢 科學家冒生命危險研究動物COVID-19病毒
一隻正冬眠的熊(圖/美聯社)

「戳熊鼻子」採檢 科學家冒生命危險研究動物COVID-19病毒
科學家為鹿採檢(圖/美聯社)


更新時間 : 2022-05-26 03:21 GMT+08:00