新冠肺炎下的非洲 因「貧窮」倖免於大爆發?

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(台灣英文新聞/李昱德綜合外電報導)新冠肺炎(或俗稱武漢病毒)疫情爆發初始,全球專家幾乎一致認為非洲狀況一定會很慘,病毒大規模傳播的各項要件,從壅擠的城鎮、糟糕的衛生環境,到因為大家庭混居而難以維持的安全社交距離,非洲幾乎全部命中,然而,非洲卻一直沒出現大爆發,科學家一度完全不明所以。

南非首屈一指的病毒學家Shabir Madhi教授指出,當疫情確定在全球爆發後,他就認為非洲將面臨一場災難,就算南非擁有整個洲最為完備的醫院與病床設施,都將難逃醫療系統崩潰的命運,然而事實上,南非雖然也有63萬人確診,國內大部分的醫院仍有空病床,跟其他非洲國家一樣,也看不到疫情的「傳播高峰」(peak)。

曾有一段時間,科學家認為可能是較暖的天氣,或是地勢高低的差異所致,不過這些理論都已被放棄,有些科學家則一度認為,非洲的低確診率,很有可能與他們發展程度較低有關。

由於非洲的發展較低,大部分人幾乎活不到80歲,因此平均年齡幾乎是歐洲的一半,這代表著他們有著更多身體強壯的青年人口,在年齡已然是病毒致命性最大原因之一的情況下,非洲反而因為沒有太多高齡人口而逃過一劫,然而,隨著進一步的數據出爐,這種假說的破洞也越來越多,專家開始提出其他的想法,像是很早就進行封鎖,以及大量使用口罩等。

藉由研究一些封存的外周血單核細胞(PBMCs),南非疫苗與傳染疾病研究組正試圖找出其他的可能原因。

Madhi教授說,或許他們會發現其實另一種病株的新冠肺炎早就在非洲流感化,並因為稠密的生活環境而大規模傳播,這讓在地人早就有了類似病毒的抗體,這也就解釋了為什麼非洲有許多輕症病例,類似的情況也可以套用在印度上,不過,有許多貧民窟卻疫情大爆發的巴西則是反例。

不過,實驗室冰藏的PBMCs已經遭到毀損,團隊正尋找新的替代品,如果能夠進行精密檢測,或許就能找出非洲在疫情下保持安全的「秘密」。