「行星」的故事

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照片來源:NASA

十六世紀末現代科學發軔的前夕,人類大多數仍然相信「地心說」,也就是相信我們所在的地方是宇宙的中心,其他所有的星辰都固定在一個以我們為中心的「天球」上,這個天球每天帶著附著在它上面所有的星辰繞我們一周。不過讓他們困惑的是,竟然有少數幾個星體並沒有固定在天球上,而是在天空中漫遊;他們漫遊的速度雖然很慢,每一年才順著黃道漫遊一周,但是這個現象很早就被古人發現了。根據他們當時的觀察,這些在天空漫遊的星體一共有七個,即:太陽、太陰(月亮)、以及分別被命名為金、木、水、火、土的五顆星。他們稱這七個星體為「行星」;依據當時的定義,「行星」(planet)是「漫遊之星」(wanderer)的意思,跟現在的定義大不相同。

有沒有搞錯?太陽和月亮是行星喔?當然我們現在知道太陽是「恆星」,而月亮是地球的「衛星」;但是在以往的「地心說」裡面,太陽和月亮確實都曾被歸類為行星。在此,筆者發現一件有趣的巧合:「地心說」所謂的七個行星--太「陰」、太「陽」、以及其他「五」顆「行」星剛好可以湊成了「陰陽五行」四個字--算是西方版的「陰陽五行」吧。

目前的「占星術」依然沿用「地心說」的概念,將太陽和月亮視為行星;雖然有人將「行星」改稱為「主星」或其他名稱,但換湯不換藥,基本上是一樣的,都是來自已經被廢棄的「地心說」。從這個角度來看,占星術基本上是非科學的,其衍生出來的所有結論自無可信度可言。

古埃及人和米索不達米亞的許多古代民族都視「七」為神秘數字或神聖數字,因此對他們而言,有七顆行星在天空裡漫遊,似乎也是滿合理的。但是仍然有少數人對「地心說」提出質疑。西元1543年,波蘭天文學家哥白尼(Copernicus)在去世前發表了《天體運行論》一書,書中揚棄古老的「地心說」,而主張「日心說」,他認為太陽是宇宙的中心,所有星體(包括地球)都是繞著太陽運轉。

從現在看來,當初哥白尼所提的「太陽是宇宙的中心」的說法是有瑕疵的;事實上,太陽充其量只是太陽系的中心,而非整個宇宙的中心。但是現在一般認為,在當時的環境之下能提出這樣的學說已屬不易。

在現代天文學「日心說」的模型中,太陽系中所有的「行星」都是繞著太陽在運行;也就是說,「行星」已經不是原來「漫遊之星」的意思,而是指繞著太陽公轉的星球了。在這個架構下,我們地球也由原先的「宇宙中心」變成了諸多行星中的一顆。

隨著天文觀測技術的進步,天文學家陸續發現了天王星(1781年)、海王星(1846年)、以及冥王星(1930年)。從此,我們太陽系號稱擁有「九大行星」--水星、金星、地球、火星、木星、土星、天王星、海王星、和冥王星。

至此,行星的故事似乎應該有一個圓滿的結局了。但是在科學的發展過程中,永遠都會有新的驚奇出現!首先,國際天文學聯盟(IAU)於2006年發布了行星的最新定義;根據這個定義,一向被視為行星的冥王星被認為不符合這個新的定義而被降格為「矮行星」,因而太陽系一夕之間變成只有「八大行星」。

其次,在西元2016年,天文學家透過電腦模擬,推論在冥王星外應該有一顆未被發現的大行星存在,其質量約為地球的10倍,目前暫時被命名為「第九行星」。假如有一天這顆大行星真的被觀測到,那麼太陽系又再度擁有「九大行星」了!

這次,行星的故事總該有一個圓滿的結局了吧?

嗯,誰知道……

再說吧!