NASA新太空探測器TESS 接續KEPLER系外行星任務

尋找可居住的星球不在是幻想

照片來源:NASA

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(台灣英文新聞 / 林靜怡 綜合外電報導)美國國家航空航天局(NASA)原本預計在美國時間16日晚間發射一架造價3.37億美元的太空探測器「凌日系外行星巡天衛星」(Transitioning Exoplanet Survey Satellite,TESS),這架太空探測器將接續克卜勒太空船(KEPLER)的任務,尋找新的系外行星。

綜合外媒報導,TESS預計未來的兩年內,觀測太陽系外20萬顆亮度較高的恆星,尋找有無行星繞行及使恆星亮度變化的跡象,也就是「凌日」(transit)現象。據NASA表示,TESS應可找到2萬個系外行星、逾50個和地球大小一般、以及約500顆比我們大二倍的星球。

引述法媒《科學與未來》(Sciences et Avenir)報導,TESS計畫的科學家昆塔納(Elisa Quintana)表示,透過TESS可望發現繞行恆星的行星,並在接下來的幾年裡,人們都能知道這些新行星的存在。

美國太空總署天體物理學部門主任保羅赫茲(Paul Hertz)指出,幾十年前,尋找可居住的系外星球還只是純粹一個幻想,人類還不斷自問是否是孤單存在於宇宙中,一直到25年前我們還只認識太陽系中的其他8個星球,如今,我們已經找到上千個恆星及環繞其周邊的行星。

KEPLER太空探測器於2009年發射,在其任務中發現近2300顆新行星,如今TESS接續任務將會在比其大350倍的區域內進行太空觀察。新一代探測器將由美國太空探索科技公司SpaceX的 Falcon 9火箭載運,從佛州卡納維拉爾角空軍基地(Cape Canaveral Air Force Station)發射升空。​